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美国“圣杯”姊妹探测器即将进入绕月轨道

  美国航天局说,“圣杯”姊妹月球探测器将于新年前后相继进入绕月球轨道,明年3月正式开始科学探测任务。美国航天局在一份声明中说,“圣杯”A进入轨道的时间预计为美国东部时间12月31日16时21分(北京时间1月1日5时21分),“圣杯”B的入轨时间预计为美国东部时间1月1日17时5分(北京时间1月2日6时5分)。

美“圣杯”姊妹探测器即将进入绕月轨道

  美“圣杯”姊妹探测器在月球轨道上的示意图

  美国此前发射的“阿波罗”系列飞船抵达月球只用了3天,“圣杯”探测器则首先前往距地球约150万公里的第一拉格朗日点作为中转站,通过回旋路线花费3个多月抵达轨道。

  美国航天局说,这种方式可以让探测器设计和控制人员拥有更多时间评估其升空后的安全性,探测器携带的重要科学仪器——超稳定振荡器也能持续获得能量,从而使这一仪器在开始测量前获得稳定运行温度。

  “这一任务将改写月球进化的教科书,”项目首席科学家、麻省理工学院教授玛丽亚·朱伯说,“两颗探测器在旅程中运行得非常好。我们对科学仪器进行了全面测试后确认,它们的表现符合科学探测要求。”

  截至28日,“圣杯”A距月球约10.6万公里,速度约为每小时1220公里;“圣杯”B距月球约12.8万公里,速度约为每小时1228公里。二者将飞越月球南极上空进入绕月轨道,届时速度将分别降为每小时688公里和每小时691公里,入轨时的轨道周期约为11.5小时。在随后数周内,地面控制人员将把二者的轨道周期缩小至两小时以内。正式开始探测任务时,两颗探测器与月球的距离约为55公里。

  “圣杯”探测器9月10日从卡纳维拉尔角空军基地升空,它将帮助科学家更好地理解月球重力场及其内部结构。作为首个专门研究月球重力的探测项目,“圣杯”总投资近5亿美元。两颗探测器的科学探测任务期只有90天,任务结束后,二者将坠落至月球表面,对它们采集数据进行的分析仍将持续一年左右。

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