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美国宇航局:地球遭小行星撞击风险小于预期

  对于法国作家圣-埃克苏佩里笔下著名的“小王子”们来说(曾生活在一颗名为B-612的小行星上,后来到地球),这绝对是一个坏消息——在地球周围供他们居住的小行星要比之前的预期少得多。这同时意味着地球遭受小行星撞击的风险也小于预期。

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  根据日前由美国宇航局(NASA)的广角红外测量探测器计划公布的观测结果,直径为100米到1千米的近地小行星大约有两万颗(左图所示)。这一结果比之前的预测值35000颗有所下降(右图所示)。并且其中有15000颗岩质小行星——其大小足以摧毁一整座城市——已经被科学家所发现。哈佛—史密森天体物理学中心科学家蒂姆·斯帕尔认为,这项发现表明,一颗较大的小行星在我们发现并发出预警之前撞击地球的风险“显著降低”了。研究人员同时证实,天文学家已经识别出近1000颗足以使恐龙灭绝的大型小行星中的90%。这对于霸王龙来说可能太迟了,但或许对我们还不算太晚。NASA下属加利福尼亚州帕萨迪纳市喷气推进实验室的Whitney Clavin和同事在美国《天体物理学期刊》上发表了相关研究结果。

  广角红外测量探测器是一颗红外卫星,一直在持续跟踪那些距离地球轨道2亿公里以内的小行星。它于2009年12月14日升空,其主要任务是扫描整个天空,搜寻人类未知的小行星和彗星等,对它们进行归类,并列出可能对地球构成威胁的天体。据NASA介绍,由于配备有红外探测器,广角红外测量探测器对黑暗和明亮天体都能探测到。

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