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美宇航局计划16年勘测可能碰撞地球的小行星

据美国太空网报道,潜在碰撞地球的小行星将是未来地球最大的威胁之一,但同时它们也掌握着地球生命的起源之谜。美国宇航局计划2016年执行一项太空任务,对1999 RQ36太空岩石小行星进行勘测。这个被命名为“OSIRIS-REx”的太空任务共投资8亿美元,计划向这颗小行星表面喷射纯氮,并收集灰尘和激起的碎石。

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被“反向吸尘器”收集的样本将不仅使科学家更好地理解1999 RQ36小行星2170年碰撞地球的概率,之前科学家预测这颗小行星碰撞地球的概率为1800分之1;而且可能小行星包含着有机物质和类似于地球早期孕育生命时期大量存在的含水矿物质。

马里兰州美国宇航局戈达德太空飞行中心OSIRIS-Rex项目科学家乔-努斯说:“如果1999 RQ36小行星存在这些物质将很大程度地吸引科学家,有望这颗小行星成为未来人类探索太阳系外部的‘加油站’。”

他指出,在未来,或许当时我已不在世,这种类型的小行星可能作为太阳系外部探索的绿洲。人类可以在这颗小行星表面停留获取水和其它令人感兴趣的矿物质。“OSIRIS-REx”任务将于2016年执行,预计2020年抵达目的地——1999 RQ36小行星,2023年返回地球。航天器接近1999 RQ36小行星(直径约575米)可作为未来小行星任务的测试运行。

近期努斯在国际航天学院第九届低成本行星任务会议上说:“当我们执行派遣宇航员登陆小行星计划时,OSIRIS-Rex太空任务将作为该太空航行的先驱者。”

除了采集这颗小行星的岩石样本之外,科学家们还计划400天对1999 RQ36小行星的内部和表面结构进行勘测绘图,并调查化学和矿物学特征。科学家也希望测量“雅科夫斯基效应(Yarkovsky effect)”,依据该效应小行星可从背光侧面半球喷射的热辐射获得温和的推动力。

航天器发射至携带太空样本返回地球需要七年时间,这要求具备一支“年龄多元化研究小组”,兼具年老和年轻的科学家共同完成这项任务。努斯称,未来100年内,这些太空样本将满足科学家的科学好奇心。

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